Les métaux rares donnent mauvaises mines à la transition écologique

Une extraction nuisible à l’environnement

extraction métaux rares

Ils portent le doux nom de tantale, gallium, lithium, aimants de terres rares… Ces “Métaux rares”, comme on les appelle, témoignent du fait que la “révolution verte”, espoir de tous les amis de l’environnement, recèle une face cachée. Et qu’elle est plutôt sale. C’est ce que met en lumière, longue enquête à l’appui, le journaliste Guillaume Pitron dans “La guerre des métaux rares” (Les liens qui libèrent). Paru il y a plusieurs mois, l’ouvrage vient d’obtenir le Prix du livre d’économie 2018.

Les métaux sus-cités, et une trentaine d’autres, sont omniprésents dans tous les secteurs de l’”économie du futur”, comme disent les prévisionnistes : moteurs électriques, batteries, composants électroniques, etc. L’extraction et le raffinage de ces merveilles, à grand renfort d’énergie, d’explosifs, d’acides et de cyanures, est une horreur pour la nature. Or même les énergies renouvelables – éolienne, solaire – en consommes des quantités astronomiques. En somme, alors que l’air va économiser du CO2, la terre et les fleuves vont devoir absorber des flots de pollution. Le bilan écolo – et même carbone – d’une auto électrique est à peine moins désastreux que celui d’une voiture diesel.

Brigade sinophiles

Une production abusive

Qui assume gaiement ce bilan ? La Chine, écrasant Leader de cette nouvelle économie – et première extractrice de 28 ressources minérales stratégiques, dont le tungstène (84% de la production mondiale), le gallium (87%) et … les terres rares (95% !). Le pays de Xi Jinping casse tous les prix mais pratique aussi un sacré dumping écologique, saccageant au passage d’immenses zones de Mongolie-Intérieure, du Hunan, du fleuve Bleu.

lieu d'extraction des métaux rares

Les Etats unis ont liquidé la plus part de leurs mines, tuées par la guerre des prix chinoise. Jadis, la firme Magnequench (Illinois) fabriquait le meilleurs aimants de terres rares au monde. En 2006, General Motors a vendu sa filiale à des industriels chinois, en échange de l’ouverture d’une usine automobile à Shanghaï. La firme qui fournissait le Pentagone. offrira au Céleste Empire sa technologie permettant d’améliorer les missiles à longue portée…
La France a elle aussi sacrifiée cette industrie, écoulant des stocks stratégiques de matières tels le palladium platine. Il y a trente ans, Rhône-Poulenc était l’un des deux plus grands chimistes spécialisés dans les métaux rares, transformant, à la Rochelle, 50% de la production mondiale de terres rares, aujourd’hui entre des mains chinoises. Il a fallu attendre 2010 pour que Jean-Louis Borloo crée un Comité pour les métaux stratégiques, et 2013 pour que le Livre blanc de la défense mentionne enfin ces éléments indispensables à la souveraineté militaire.

Un peu seul, Arnaud Montebourg s’est battu pour “relocaliser” la production minière dans l’Hexagone, mais l’opposition des élus locaux – au nom de l’environnement – reste pour l’instant insurmontable. La France dispose pourtant d’atouts énormes : le second domaine maritime de la planète, entre autres. Wallis-et-Futuna regorge de terres rares, et la Nouvelle-Calédonie de nickel, d’ailleurs exploité. Loin de Paris, les contraintes écologiques se desserrent…

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